Etanol – Usos, beneficios y seguridad química.

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Etanol (alcohol etílico)

El etanol, también llamado alcohol, alcohol etílico y alcohol de grano, es un líquido claro e incoloro y el principal ingrediente de bebidas alcohólicas como la cerveza, el vino o el brandy. Debido a que puede disolverse fácilmente en agua y otros compuestos orgánicos, el etanol también es un ingrediente en una gama de productos, desde productos para el cuidado personal y de belleza hasta pinturas y barnices y combustibles.

Ethanol-structure formula quimica
Ethanol-fórmula química

Ethanol (C2H6O, EtOH)

¿Qué es el etanol?

El etanol es un subproducto natural de la fermentación de las plantas aunque también puede producirse mediante la hidratación del etileno.

¿Cuales son los usos y beneficios del etanol?

El etanol se utiliza en toallitas médicas y en los geles antibacterianos más comunes para desinfectar las manos como antiséptico. El etanol mata los organismos desnaturalizando sus proteínas y disolviendo sus lípidos y es efectivo contra la mayoría de las bacterias y hongos, y muchos virus. Sin embargo, el etanol es ineficaz contra las esporas bacterianas. El etanol está presente en más de 700 preparados líquidos de medicamentos, incluyendo acetaminofeno, suplementos de hierro, ranitidina, furosemida, manitol, fenobarbital, trimetoprima/sulfametoxazol y medicamentos para la tos de venta libre.

El alcohol que bebemos es simplemente etanol.

También se utiliza como combustible. Se quema en el aire para dar dióxido de carbono y agua y se puede utilizar en combinación con gasolina (gasolina).

CH3CH2OH + 3O2 → 2CO2 + 3H2O

La mezcla de gasolina y etanol se define como gasohol con un 10-20% de etanol.

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El mayor uso individual de etanol es como combustible para motores y como aditivo de combustible. Se ha utilizado como combustible para cohetes y actualmente se utiliza en aviones de carreras ligeros propulsados por cohetes.

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El alcohol etanol es el alcohol que se encuentra en las bebidas alcohólicas como la cerveza, el brandy o el whisky. Se elabora a partir de la fermentación o descomposición química de los azúcares por parte de las levaduras. Se hace de plantas y granos como maíz, trigo, cebada y similares. El etanol puede producirse moliendo los granos y fermentándolos con levadura. Durante el proceso de fermentación, los almidones de los granos se convierten en alcohol. Luego, también hay un proceso de destilación que ocurre después.

El etanol es muy soluble en agua, es el disolvente ideal para diferentes productos como perfumes, desodorantes, sprays para el cabello y artículos industriales como lacas, barnices y pinturas. Su uso como disolvente es muy popular porque es relativamente seguro, especialmente para los productos que usamos todos los días. El alcohol etílico se utiliza como disolvente para ablandar y licuar los principios activos que no se disuelven en agua. El alcohol también evita que las capas aceitosas y acuosas se separen creando una emulsión.

Productos para el cuidado personal

El etanol es un ingrediente común en muchos cosméticos y productos de belleza. Actúa como astringente para ayudar a limpiar la piel, en lociones como conservante y para ayudar a asegurar que los ingredientes de la loción no se separen, y en lacas para ayudar a que el spray se adhiera al cabello.

Debido a que el etanol es efectivo para matar microorganismos como bacterias, hongos y virus, es un ingrediente común en muchos desinfectantes para manos. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. recomiendan el uso de desinfectantes para manos en situaciones en las que no se dispone de agua y jabón.

Productos para el hogar

El etanol se mezcla fácilmente con agua y muchos compuestos orgánicos, y es un disolvente eficaz para su uso en pinturas, lacas y barnices, así como en productos para el cuidado personal y la limpieza del hogar. Como aditivo de los productos de limpieza, el etanol también se utiliza como conservante porque es eficaz para eliminar organismos que podrían representar un peligro para los consumidores.

Aditivos alimentarios

Como aditivo alimentario, el etanol puede ayudar a distribuir uniformemente el colorante de los alimentos, así como a mejorar el sabor de los extractos de alimentos. Por ejemplo, el extracto de vainilla, un saborizante común de los alimentos, se obtiene curando y procesando los granos de vainilla en una solución de etanol y agua. En los Estados Unidos, la Food and Drug Administration (FDA) sólo permite que la vainilla se llame «extracto» cuando tiene una base de alcohol o etanol.

Combustible

Más del 97 por ciento de la gasolina estadounidense contiene etanol, normalmente en una mezcla llamada E10, compuesta de 10 por ciento de etanol y 90 por ciento de gasolina, para oxigenar el combustible y reducir la contaminación del aire. El etanol tiene un índice de octanaje más alto que la gasolina, proporcionando propiedades de mezcla de primera calidad, según el Departamento de Energía de los Estados Unidos. Los requisitos mínimos de octanaje evitan que el motor golpee y mantienen la maniobrabilidad.

Ethanol-structure formula quimica
Ethanol-fórmula química

Efectos del etanol

El etanol se agrega a la gasolina según el mandato de la EPA para reducir las emisiones de carbono y hacer que el funcionamiento de estos motores sea más ecológico. El etanol se clasifica como teratógeno. De acuerdo con los CDC, el consumo de alcohol por parte de mujeres en edad fértil que no están usando anticonceptivos aumenta el riesgo de síndrome de alcoholismo fetal. Los CDC actualmente recomiendan la abstinencia completa de bebidas alcohólicas. El alcohol de efecto cardioprotector (etanol) no debe limitarse al vino tinto. Algunos estudios de investigación han demostrado que cantidades moderadas de todos los tipos de alcohol benefician su corazón, no sólo el alcohol que se encuentra en el vino tinto. Sin embargo, se necesita más investigación. El consumo moderado de alcohol puede aumentar el HDL, reducir la formación de coágulos sanguíneos y ayudar a prevenir el daño arterial debido a la lipoproteína de baja densidad (LDL) o colesterol «malo». Los combustibles mezclados con etanol que no se tratan pueden comenzar la «fase». La separación de fases es cuando el etanol en el combustible absorbe demasiada agua y se separa de la gasolina al caer al fondo del tanque, ya que la mezcla de etanol y agua que resulta de la separación de fases es más pesada que la gasolina. Las soluciones de agua y etanol pueden dañar los sistemas de combustible y los motores, y el sistema tendrá que ser purgado para evitar más daños. Una vez que se ha producido la separación de fases, ningún aditivo puede revertirla, y el tanque de combustible necesitará ser vaciado. Si el combustible y el etanol están completamente separados por fases, el combustible en el tanque será inutilizable y deberá drenarse. Los mecánicos ofrecen servicios de «bombeo» para drenar y purgar el sistema de combustible.

Las propiedades gratificantes y reforzantes del etanol (es decir, adictivas) son mediadas a través de sus efectos sobre las neuronas dopaminérgicas en la vía de recompensa mesolímbica, que conecta el área tegmental ventral con el núcleo accumbens (NAcc). Uno de los principales efectos del etanol es la inhibición alostérica de los receptores NMDA y la facilitación de los receptores GABAA, por ejemplo, el aumento del flujo de cloruro mediado por los receptores GABAA a través de la regulación alostérica del receptor. En dosis altas, el etanol inhibe la mayoría de los canales de iones de ligando y los canales de iones de voltaje en las neuronas también.

Recomendaciones de seguridad

El etanol es altamente inflamable y no debe usarse cerca de llamas abiertas. La inhalación de etanol puede causar tos o dolores de cabeza, según los CDC.

La FDA ha etiquetado el etanol como una sustancia generalmente reconocida como segura (GRAS), lo que significa que un panel de expertos calificados determinó que el etanol es seguro para su uso en productos alimenticios. Debido a que el etanol es una forma muy pura de alcohol, su consumo y uso en alimentos está regulado por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) y la Oficina de Alcohol, Tabaco y Armas de Fuego.

Seguridad del etanol

Para desalentar el consumo de etanol puro de productos para el cuidado personal o de limpieza, se suele añadir un «desnaturalizante», como un sabor amargo. Los desnaturalizantes hacen que el alcohol no sea apto para el consumo humano, pero no cambian las demás propiedades de la sustancia.